L’extraction de lithium en Amérique du Sud, entre espoirs et désillusions

Entre bleu turquoise et blanc éclatant, les bassins à ciel ouvert des mines de lithium d’Amérique du Sud contrastent avec les paysages arides environnants. Aux confins du Chili, de l’Argentine et de la Bolivie, l’extraction du métal précieux solidifie espoirs et désillusions.

Cette région aride des Amériques cache dans son sous-sol 56% des 89 millions de tonnes de lithium recensées dans le monde, selon un rapport de 2022 de l’United States Geological Survey (USGS).

Surnommé “le pétrole du 21e siècle”, ce métal blanc est indispensable à la fabrication des batteries des voitures électriques, censées sauver la planète du réchauffement climatique, mais aussi des téléphones portables et autres appareils électroniques.

Son prix est passé de 5 700 dollars la tonne en novembre 2020 à 60 500 dollars en septembre dernier, selon l’agence Benchmark Mineral Intelligence.

– Désert d’Atacama –

Au Chili, le lithium provient exclusivement du désert d’Atacama, une plaine brune et rocheuse du nord du pays. Elle représente 26% de la production mondiale en 2021, selon l’USGS.

Deux sociétés, l’américaine Albemarle et la chilienne SQM, disposent de licences d’exploitation, mais en échange, elles doivent verser jusqu’à 40 % de leurs revenus à l’État.

Au cours du seul premier semestre de l’année, les recettes fiscales du Chili provenant du lithium ont dépassé celles du cuivre, un métal dont le pays est le plus grand producteur mondial.

Face à un tel vent contraire, le président de gauche Gabriel Burik a promis la création d’une entreprise publique de lithium sans exclure une éventuelle participation privée.

Mais l’extraction du lithium n’est pas sans conséquence sur l’environnement, et bien que les sociétés minières soient obligées de verser d’importantes compensations aux communautés locales, ces dernières craignent pour leurs moyens de subsistance dans une zone régulièrement touchée par la sécheresse.

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– “Nous voulons savoir” –

L’entreprise chilienne SQM affirme qu’en 2022 elle pompera près de 400 000 litres d’eau par heure pour les besoins de son usine.

Une inspection sur place en 2013 a révélé qu’un tiers des caroubiers, un arbre rustique en raison de ses racines profondes, sont morts par manque d’eau, a révélé une étude.

“Nous voulons savoir exactement quel est l’effet réel du pompage de l’eau de la nappe phréatique”, explique Claudia Perez, une habitante de la vallée de San Pedro, très proche du site, et a déclaré qu’elle n’était pas “contre” le lithium, mais souhaite que “les effets négatifs de son exploitation sur les populations locales” soient minimisés”.

De l’autre côté de la cordillère des Andes, l’Argentine serpente à travers les déserts de sel de la province de Jojoy. Avec celles des provinces voisines de Salta et Catamarca, la région constitue le deuxième plus grand gisement de lithium au monde.

Avec peu de restrictions sur son exploitation et des taxes de seulement 3 %, l’Argentine est le quatrième producteur mondial de lithium.

Deux mines sont actuellement exploitées dans la région. L’un, Livent, est aux mains des États-Unis, tandis que l’autre, Orocobre, est géré par un consortium australo-japonais avec la participation d’une entreprise publique argentine.

– des dizaines de projets –

Il existe également des dizaines de projets à divers stades de maturation avec la participation d’entreprises locales, mais aussi d’entreprises américaines, chinoises, françaises et sud-coréennes.

L’Argentine pourrait dépasser la production chilienne d’ici 2030, estime un rapport de 2021 de la Commission chilienne du cuivre (Cochilco), un organisme public.

Le gouverneur de la province de Jojoy, Gerardo Morales, avait même invité le patron de Tesla, Elon Musk, à investir dans la région en avril, via Twitter, lorsque ce dernier s’était plaint des prix élevés du lithium.

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Mais les collectivités locales sont également réticentes. A Salinas Grandes, un désert de sel au nord de Salta, un panneau avertit le voyageur : “Non au lithium, oui à l’eau et à la vie”.

“Ce n’est pas, comme on dit, qu’ils vont sauver la planète. C’est plutôt nous qui devons donner notre vie pour (la) sauver”, déplore Veronica Chavez, présidente de la communauté indigène Kolla Santuario de Tres Pozos. , non loin de Salinas Grandes.

“Nous ne mangeons pas de lithium ni de piles. Nous buvons de l’eau”, a-t-elle dit devant l’AFP devant d’énormes tas de sel collectés par une coopérative locale.

A quelques mètres de là, Barbara Quefildor, 47 ans, prépare des +empanadas+ dans un petit bâtiment fait de sel. “Je veux qu’ils nous laissent tranquilles, en paix. Je ne veux pas de lithium (…), ce qui m’inquiète, c’est l’avenir des enfants de mes enfants”, a-t-elle déclaré.

– Hôtel Lithium –

A environ 300 km au nord de Jojoy, le salar d’Uyuni en Bolivie est le plus grand du monde et contient un quart des ressources terrestres en lithium, selon l’USGS.

De taille similaire au Qatar, ce désert de sel se trouve dans une région où plus de la moitié de la population est pauvre.

L’ancien président de gauche Abu Morales (2006-2019) a également nationalisé les hydrocarbures et le lithium au début de son mandat, désireux de capitaliser sur les esprits du métal convoité.

“La Bolivie va fixer le prix pour le monde entier”, a-t-il déclaré en 2018, appelant le reste de la région à emboîter le pas.

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À Rio Grande, ses paroles ont apporté de l’espoir. Ce petit village aux rues boueuses est le plus proche de l’usine Yacimientos de Litio Bolivianos (YLB), l’entreprise publique créée par Abu Morales.

Plein d’optimisme, Donnie Ali y fait construire un hôtel qu’il baptise Lithium… mais la chance ne le suit pas.

“Nous espérions un grand développement industriel et technologique et surtout de meilleures conditions de vie. Cela ne s’est pas fait”, a déploré cet avocat de 34 ans, assis sur un canapé dans son établissement vide.

Contrairement au Chili, la Bolivie – mais aussi l’Argentine – a du mal à exploiter pleinement le lithium en raison d'”investissements négatifs” et de “conditions géographiques plus difficiles”, selon un rapport de 2021 du Centre d’études stratégiques et internationales (CSIS).

Certains pensent que la Bolivie “ratera le train du lithium. Je ne pense pas”, a déclaré Juan Carlos Zolta, un économiste qui a brièvement dirigé l’usine YLB en 2020.

Malgré leurs différences, les pays du “triangle du lithium”, l’Argentine en tête, envisagent, après l’utilisation du lithium, la production de batteries au lithium localement.

“Toutes les technologies ont leurs avantages et leurs inconvénients. Ce qui est important, c’est qu’il y ait un équilibre qui profite non seulement au pays mais aussi aux populations locales”, Roberto Salvaraza, qui est l’un des dirigeants du groupe argentin YPF, qui envisage de lancer une usine pilote de production de batteries au lithium en décembre, estime dans un entretien à l’agence de presse française.

“L’Amérique du Sud possède toutes les matières premières nécessaires pour produire des batteries et des véhicules électriques”, déclare Zolta.

Pendant ce temps, le Lithium Hotel reste désespérément vide.

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